Terminas kaniterapija yra sudarytas iš dviejų žodžių canis (lot. šuo) ir therapeia (gr. gydymas, slaugymas). Ji gali būti taikoma esant fiziniams, emociniams ir/ar raidos sutrikimams bei reabilitacijoje. Viena iš kaniterapijoje naudojamų priemonių yra šuo. Svarbu suprasti, kad šuo atlieka tik motyvatoriaus vaidmenį. Kaip ir bet kuri priemonė, ji gali tiek padėti, tiek pakenkti. Pagalba yra įmanoma tik esant atitinkamai specialisto kvalifikacijai. Pirmiausia jis turi galėti padėti be šuns. Tik tada jis sugebės pasiekti teigiamą rezultatą pasitelkdamas dar vieną priemonę - šunį. Kaniterapijoje naudojamam šuniui taip pat keliami tam tikri reikalavimai - tiek įgimtos charakterio savybės, tiek apmokymas. Taigi, kaniterapija nėra "mano šuo labai geras, aš noriu padėti". Tam turi būti savo darbą išmanantis specialistas ir atestuotas kaniterapijai šuo.